Winston Graham, auteur de la série littéraire Poldark

Winston GrahamAuteur de plus de 40 romans traduits en 17 langues, Winston Graham est un romancier anglais avant tout connu pour sa série Poldark et Marnie, qui a été adapté au cinéma par Alfred Hitchcock.

Winton Graham prenait un certain plaisir à être décrit comme « the most successful unknown novelist in England ». Il donnait peu d’interviews, mais il ne fallait pas y voir un signe de réclusion. Graham, qui était membre de plusieurs clubs londoniens, agissait ainsi en partie par méfiance et par pure protection professionnelle.

Si l’auteur maintenait n’avoir jamais reçu une seule lettre de refus, cela ne signifiait pas pour autant qu’il vendait. Publié à l’âge de 23 ans, son premier roman, House With the Stained Glass Windows, ne lui rapporta que 29 £ et ses 16 premiers romans ne rencontrèrent pas non plus le succès. Il dut à l’époque être subventionné par sa mère, alors veuve.

Le vent tourna avec Ross Poldark, le premier roman de sa série prenant place en Cornouailles (intitulé chez nous Les falaises de Cornouailles) — édité en 1945 — qui aborde alors entre autres le clash entre les différentes classes sociales.

Winston Graham était familier du sujet, avec son père importateur de thés et sa mère, membre de la famille Mawdsley qui se trouvait à la tête d’une chaine d’épicerie. Son grand-oncle James Mawdsley aura essayé de se faire élire deux fois en tant que membre du parti conservateur aux côtés de Winston Churchill à Oldham, ville du comté du Grand Manchester.

C’est d’ailleurs à Churchill que l’auteur doit son nom. Né un 30 juin 1908, sa mère insista pour appeler son second fils Winston après que le politicien ait rejoint le parti libéral — que soutenait donc sa mère.

Originaire de Manchester, la famille Graham quitta ainsi la région en faveur de la Cornouailles suite à une tragédie familiale, lorsque son père fut handicapé par un accident vasculaire cérébral à l’âge de 54 ans.

Il est difficile de savoir ce que Graham aurait écrit si la famille s’était installée ailleurs. Il faut dire que l’auteur réalisait beaucoup de recherches pour ses romans, tous écrits avec un stylo à plume.

Demelza et Ross dans Poldark, serie 2015 de BBC

Demelza (Eleanor Tomlinson) et Ross Poldark (Aidan Turner) dans Poldark (2015-) la nouvelle adaptation des romans de Graham de BBC One.

Pour son roman dans le monde de la boxe Angel, Pearl And Little God (L’Argent, l’amour, la mort, 1970), le romancier se rendit dans un pub à Old Kent Road pour y rencontrer le boxeur Henry Cooper et le promoteur Mike Barret, et s’assit au premier rang d’un match à Albert Hall. Lorsqu’il voulut en savoir plus sur le monde de l’opéra pour Bella, son dernier roman de la saga Poldark, il persuada l’English National Opera de le laisser assister à une répétition du Barbier de Séville.

C’est en septembre 1939 que Graham épousa Jean Williamson qu’il avait rencontré alors qu’elle avait 13 ans. C’est sur elle que le personnage de Demelza est basé. Selon les dires de leur fille, « Père était l’auteur, mais ma mère apportait les détails, car elle était fine observatrice. Elle voyait et se souvenait de tout. » Le couple a aussi eu un fils.

Si les romans de Poldark furent populaires, son adaptation en série dans les années 70 lui permit de se faire une fortune. La série était regardée par plus de 15 millions de personnes, et les églises durent changer l’heure de leur service pour éviter de prendre place en même temps que la diffusion d’un épisode de Poldark.

Graham vécut un temps en France, une manœuvre pour payer moins de taxes (il payait alors en Suisse), mais finit par retourner chez lui, déclarant lui-même qu’il préférait être taxé à en mourir plutôt que de mourir d’ennui.

Nommé membre de l’OBE en 1983, Winston Graham mourut le 10 juillet 2003 à Londres à l’âge de 95 ans. Cette même année était publiée son autobiographie, Memoirs of a Private Man.